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爭奪未上網人口 臉書谷歌空中決戰

 就在臉書(Facebook)執行長祖克柏(Mark Zuckerberg)在其臉書上公布最新計畫「Internet.org」,將利用無人駕駛飛機、人造衛星和雷射,為偏遠地區傳遞網路不久;最新的消息是,谷歌(Google)除了以氦氣球協助開發中世界上網的「Loon計畫」,更眼明手快的併購了無人駕駛飛機製造商泰坦航天(Titan Aerospace)。

一個是全球最大的社群網路、一個是網路搜尋龍頭,相互爭奪尚未聯上網路人口的制空權。

據聯合國的國際電信聯盟(International Telecommunication Union,ITU)去年公布的評測報告,2013年底,全球約27億人口可連結至網路,占全球人口數71億總人口的38%,但尚有44億人口無法上網;不過,手機用戶數則達68億,幾乎接近全球總人口數。

對於這些擁有手機,但仍無法連上網路的人口,網路廠商莫不視為商機大餅。

收集影像資料同時提供上網訊號

谷歌目前沒有透露收購泰坦航天的價格,泰坦航空是一個成立五年,約20名員工新墨西哥州的小公司,執行長為科技界老將拉本(Vern Raburn),他也曾創辦美國日蝕航空公司(Eclipse Aviation)。

谷歌指出,泰坦航天團隊將與谷歌的Loon計畫緊密合作,拉本繼續擔綱泰坦航天執行長,領導位於新墨西哥州的團隊。

Loon計畫主要是利用高空氣象氣球,為世界上沒有網路的地區提供網際網路連接。

據傳谷歌收購泰坦航天是一樁「搶親案」,早先就對無人飛機感興趣的臉書本來已經和泰坦航空洽談,後來谷歌也加入競爭,所以最後臉書購買的是另一家英國航太公司Ascenta,Ascenta主要研究太陽能無人駕駛飛機,臉書收購金額在2,000萬美元(約新台幣6億元)左右。

Ascenta創始人曾打造世界上能飛行最久的太陽能無人飛機Zephyr,如今他將加入臉書團隊,協助開發連網飛機器。

而泰坦航天也主要發展可以長時間、甚至長達數年飛行的無人飛機,加入谷歌後可能負責收集全世界的影像資料,除了豐富谷歌地圖部門外,也能讓偏遠地區透過其訊號上網。

泰坦航天正在開發 兩種無人駕駛飛機,主要使用電池供電,並透過機翼上的太陽能電池板進行充電,以利夜間飛行維持高度。較小的模型,叫做SOLARA 50,翼展164英尺(約50公尺),比波音767略大。這項技術預計2015年會成熟。

讓全世界每個人都有便宜網路可用

臉書主要負責天空計畫的則是「Connectivity Lab」團隊,包括利用無人駕駛飛機、人造衛星和雷射,為偏遠地區傳遞網路。

其實,臉書在拓展上網人口上也有不少作為,2013年與電信商在菲律賓及巴拉圭合作,讓使用手機上網的使用者成長了兩倍,並讓300萬新用戶連上網路。而「Internet.org」計畫的目標是提供負擔得起的基本網路服務給世界上每個人。

臉書表示,「Connectivity Lab」團隊肩負連結全世界所需的新技術,因此團隊中有來自各國太空學與通訊領域的頂尖專家,如NASA的噴射推進實驗(Jet Propulsion Lab)與艾姆斯研究中心(Ames Research Center)等。

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